Технологията Femtocell се появява в плановете AT&T, Sprint и Verizon

Конференцията CTIA Wireless тази седмица може да е нещо като излизащо парти за фемтоклетки, малките клетъчни базови станции, които могат да изпращат трафик на глас и данни към евтини широколентови връзки, но устройствата в крайна сметка може да изглеждат различни от това, което повечето хора очакват.

Форумът Femto ще спонсорира специална витрина на шоуто на CTIA в Лас Вегас и ще бъде домакин на кръгла маса в сряда следобед. Промишлената група също ще даде подробности за "plugfest", който се провежда следващата седмица в южна Франция, за да докаже оперативна съвместимост между фемтоклеточното оборудване от различни доставчици. Форумът очаква повече от 20 производители да участват, изпробвайки съоръжения, създадени по стандартите, приети миналия април от 3GPP (Проект за партньорство от трето поколение). Ако доставчиците могат да докажат оперативна съвместимост, това ще бъде стъпка към позволяването на операторите и производителите на мрежово оборудване да смесват и съчетават технологии от много доставчици, което потенциално ще намали разходите и ще увеличи приемането на фемтоклетки, каза Саймън Сондърс, председател на Femto Forum.

[Бъдете в крак с последните мрежови новини с нашия бюлетин за мрежови отчети. | Изпреварвайте напредъка на мобилните технологии с блога Mobile Edge и бюлетина Mobilize. ]

Също тази седмица се очаква AT&T да заяви, че ще предлага фемтоклетки в цялата страна след провеждане на изпитания в няколко щати, започващи миналия септември. Устройството Airave на Sprint Nextel вече е в пълно търговско внедряване, а Verizon Wireless заяви, че планира да предложи фемтоклетки скоро след пускането на търговска LTE (Long-Term Evolution) мобилна широколентова услуга. Vodafone, NTT DoCoMo и China Unicom също предлагат устройства.

Въпреки че оплакванията за покритие са толкова стари, колкото клетъчните технологии, скорошният взрив в използването на мобилни данни прави фемтоклетките своевременна иновация.

„За потребителите на iPhone, които са наистина разочаровани от това, че са били изоставени през цялото време, фемтоклетката може да е отговорът“, каза анализаторът на IDC Годфри Чуа.

Въпреки че около 60 превозвачи по света провеждат изпитания на фемтоклетки, има само девет търговски внедрявания, според Femto Forum. Това е за технология, която някои наблюдатели смятат, че ще бъде широко разпространена преди края на 2008 г. Но доставчиците и доставчиците на услуги са имали трудности да измислят как да определят цените и да предлагат на пазара специални битови фемтоклетки за потребителите, както и да се изправят пред технически проблеми, които са по-големи от очакваното.

Сега някои доставчици и анализатори в индустрията казват, че това може да са други видове фемтоклетки, които в крайна сметка изпълняват обещанието на технологията. Те могат да включват фемтоклетки, вградени в потребителски Wi-Fi рутери, такива, които увеличават покритието в средните предприятия и външни тела, които формират водещия край на внедряването на LTE.

Фемтоклетката е по-малка от микроклетка или пикоклетка, два вида базови станции, които често се използват за повишаване на покритието в сградите. Също така е различно, тъй като има вграден RNC (контрол на радио мрежата) елемент. Обикновено RNC се намират в центъра за данни на оператора. Наличието на интегрирана позволява на фемтоклетката да се свърже с всякакъв вид кабелна широколентова връзка, като кабелен модем или DSL. Устройствата обикновено могат да покрият около 5000 квадратни метра (465 квадратни метра) и да обслужват няколко потребители на мобилни телефони в едно домакинство. Собственикът на фемтоклетката може да създаде „бял ​​списък“ от телефони, разрешени на устройството.

Но провеждането на разговор за фемтоклетка с телефоните, които потребителите вече имат, и с вътрешните механизми за фактуриране на оператора за фактуриране и други функции, представлява предизвикателства.

„Да накараме фемтоклетките да работят със съществуващите комплекти мобилни телефони беше огромна задача - много по-голяма, отколкото очаквахме“, каза Уил Франкс, основател и главен технологичен директор в Ubiquisys, която доставя фемтоклетка на превозвачи, включително Softbank в Япония и SFR в Франция.

Един от проблемите е, че фемтоклетките използват функции, които са включени в стандартите за клетъчни базови станции, но обикновено не се използват в традиционните клетки, каза Франкс. В резултат на това производителите на телефони не проектират телефоните си да работят с тези функции. Например, фемтоклетките използват "затворен режим", който предпазва неупълномощените телефони от достъп до клетката. При тестването за разработка Ubiquisys установи, че слушалките ще висят, неспособни да преминат към никакъв сигнал. Софтуерът на повечето телефони не може да бъде актуализиран, за да добави тази функция, така че Ubiquisys трябваше да модифицира своите фемтоклетки, за да заобиколи недостатъка, каза той. Отсега нататък превозвачите, сертифициращи нови модели слушалки, ги тестват с фемтоклетки, каза той.

Производителят на Femtocell IP.acccess, който потвърди, че доставя технология за пробно внедряване на AT&T, се сблъска с подобни проблеми. Например „белият списък“ на телефоните, разрешени на фемтоклетка, се основава на номерата на мобилните телефони на потребителите и трябва да се актуализира при смяна на SIM карта на един от телефоните. IP.access установи, че фемтоклетките не го правят, така че телефоните мистериозно ще спрат да работят с фемтоклетката, каза Анди Тилър, вицепрезидент по маркетинга. След като проблемът беше открит, IP.access автоматизира процеса. Това беше един от многото малки проблеми.

„Има 101 от онези неща, които трябва да бъдат преработени“, каза Тилър. "Това е много по-сложно, отколкото хората си мислеха, че ще бъде. Трябва да пренаредиш всичко."

Освен техническите проблеми, доставчиците на услуги, насочени своите фемтоклетки към потребителите, трябва да измислят как да продадат отделно устройство, което по същество предоставя това, което превозвачът твърди, че предлага през цялото време: адекватно покритие на закрито. Има много различни възможни модели за продажба на фемтоклетки. Проблемът е, че предлагането на устройството сочи с пръст нещо отрицателно - проблемът с мрежовия капацитет на оператора - и моли клиента да направи нещо, за да го реши. Всъщност резултатите от изследванията, обявени тази седмица от Femto Forum, показаха, че около 60 процента от икономическата стойност на една фемтоклетка се крие в това, което доставчикът на услуги може да спести от инфраструктурата.

„Не е добре при много хора“, казва анализаторът Джак Голд от J. Gold Associates.

Предложенията варират. В Съединените щати Sprint таксува 99,99 долара за своята единица Airave, плюс "такса за подобрено покритие" от 4,99 долара на месец. Незадължителните неограничени планове за разговори струват $ 10 на месец за един телефон или $ 20 на месец за множество телефони, споделящи Airave. Когато AT&T започна първото тестово предлагане на своето устройство Microcell в Шарлот, Северна Каролина, миналата година, той предложи избор от два ценови плана. Абонатите могат просто да купят Microcell за $ 150 или да плащат $ 20 на месец за неограничени вътрешни телефонни разговори, направени чрез устройството. Последният план включва отстъпка от 100 долара за цената на Microcell.

Превозвачите вече имат известен успех, каза анализаторът на In-Stat Алън Ноги. Според изчисленията на In-Stat миналата година са били доставени 380 000 фемтоклетки по света и ще бъдат доставени около 2 милиона бройки на клиентите тази година. "Мисля, че набира пара", каза Ноги.

Истинската възможност за покритие в дома обаче е във фемтоклетките, за които клиентите дори не знаят, че съществуват, според Nogee и други анализатори. Две или три години по-надолу устройствата могат да бъдат интегрирани в домашни широколентови шлюзове или Wi-Fi рутери и потребителят ще получи по-добро обслужване, без да се налага да прави или харчи нищо.

„За да бъде успешен, той трябва да се приведе в съответствие с модел на разпространение, подобен на потребителска електроника“, каза анализаторът Фил Маршал от Tolaga Research.

Превозвачите могат също да се прицелят в магазини и среден бизнес, използвайки малко по-мощни фемтоклетки, казват наблюдатели. Големите предприятия и големите обществени съоръжения, като търговски центрове, често получават разширено покритие с разпределени антени, но това обикновено е твърде скъпо за организация с по-малко от 250 служители, каза Сондърс от Femto Forum. Както при потребителите, фемтоклетките могат да направят ценените бизнес клиенти по-лоялни към определен доставчик на услуги, каза той.

Малките базови станции също могат да играят ключова роля в изграждането на LTE мрежи. Поставянето на LTE фемтоклетки в домовете на абонатите може да запълни достатъчно покритие, за да може даден оператор да забави изграждането на някои от своите редовни LTE клетки, каза Сондърс. Те могат да позволят на оператора да забави активирането на 4 до 10 процента от по-големите клетки, генерирайки достатъчно икономии, за да покрие разходите за битови фемтоклетки, каза той.

Някои доставчици също търсят фемтоклетките LTE за обществени площи, за да запълнят покритието или да облекчат задръстванията. Би било сравнително бързо и лесно да се създаде фемтоклетка на улицата и да се включи в съществуващите широколентови услуги, вместо да се използва конвенционална макроклетка, каза Франкс от Ubiquisys. Той изчислява, че рентабилна LTE версия на тези "метро" фемтоклетки може да се появи на пазара през 2011 или 2012 г.

Нова спецификация в стандарта LTE, наречена SON (Самоорганизиращи се мрежи), трябва да облекчи и двата вида внедряване, каза Стив Кемп, старши директор на продуктовия маркетинг в Alcatel-Lucent. SON фемтоклетките, разположени около сграда или обществена площ, могат да се намират помежду си и да оптимизират собствените си настройки в тази среда, спестявайки скъпа и отнемаща време инженерна работа, каза Кемп.

Въпреки че те отдавна идват, фемтоклетките в крайна сметка могат да помогнат на LTE да достигне до потребителите по-бързо от днешните мрежи.

"Когато 3G бавно се изграждаше, те не се възползваха от фемтоклетките, за да запълнят пропуските в покритието", каза Чуа от IDC. Наличието им на разположение от зората на новата мрежова технология би трябвало да улесни тяхното включване.